Rock

Οι ανθρακωρύχοι στρέφονται σε βακτήρια και άλλους νέους τρόπους για την έκπλυση του χαλκού από τα απόβλητα πετρώματα

Φύλλα καθόδου χαλκού απεικονίζονται στη Χιλή στις 31 Μαρτίου 2008. Η φωτογραφία λήφθηκε στις 31 Μαρτίου 2008. REUTERS/Ivan Alvarado

Εγγραφείτε τώρα για ΔΩΡΕΑΝ απεριόριστη πρόσβαση στο Reuters.com

11 Μαΐου (Reuters) – Η Rio Tinto Ltd (RIO.AX), η Freeport-McMoRan Inc (FCX.N) και άλλοι παγκόσμιοι ανθρακωρύχοι, υποκινούμενοι από τις αυξανόμενες τιμές και τη ζήτηση, αναπτύσσουν μια σειρά από νέες τεχνολογίες έκπλυσης που μπορούν να εξαγάγουν χαμηλές συγκεντρώσεις χαλκό από τα απόβλητα πετρώματα και βοηθούν στην αποφυγή μεγάλων καθυστερήσεων εξόρυξης.

Οι τιμές του χαλκού σχεδόν διπλασιάστηκαν τα τελευταία δύο χρόνια, κυρίως λόγω της ανάπτυξης της βιομηχανίας ηλεκτρικών οχημάτων, με τη ζήτηση να ωθεί τους ανθρακωρύχους να βρίσκουν ταχύτερους τρόπους παραγωγής του μετάλλου.

Αυτό οδήγησε τη βιομηχανία να επανεξετάσει τους σωρούς αποβλήτων πετρωμάτων που είναι αποθηκευμένοι στις τοποθεσίες των ορυχείων τους σε όλο τον κόσμο, με το Ρίο και άλλες εταιρείες να υπολογίζουν ότι αυτοί οι σωροί θα μπορούσαν να περιέχουν έως και 100 εκατομμύρια τόνους χαλκού.

Εγγραφείτε τώρα για ΔΩΡΕΑΝ απεριόριστη πρόσβαση στο Reuters.com

Στη συμβατική εξόρυξη, η έκπλυση περιλαμβάνει την εφαρμογή οξέος σε σωρούς πετρωμάτων για την εξαγωγή χαλκού, χρυσού ή άλλων μετάλλων. Ο υπόλοιπος βράχος αποθηκεύεται επί τόπου σε σωρούς απορριμμάτων.

Τώρα, οι ανθρακωρύχοι στοχεύουν να χρησιμοποιήσουν βακτήρια ή άλλες χημικές ουσίες που αναπτύχθηκαν πρόσφατα για να εξάγουν ακόμη περισσότερο χαλκό από αυτά τα απόβλητα πετρώματα σε μια δευτερογενή διαδικασία έκπλυσης. Αυτό θα μπορούσε να τους επιτρέψει να παράγουν χαλκό σε συγκεντρώσεις 0,5% ή χαμηλότερες – σε σύγκριση με τις τυπικές ποιότητες σε ορυχεία από 0,6% έως 1% ή περισσότερο – με οικονομικό τρόπο, ανέφεραν οι εταιρείες.

“Είναι το ισοδύναμο της δημιουργίας ενός νέου ορυχείου χωρίς να έχουμε όλα τα κεφαλαιουχικά έξοδα”, δήλωσε η Πρόεδρος του Freeport, Kathleen Quirk.

Αυτές οι νέες διαδικασίες δεν απαιτούν επίσης νέα ρυθμιστική έγκριση, συμβάλλοντας στην αποφυγή καυγάδων με οικολόγους και άλλους. Στην Αριζόνα, για παράδειγμα, το Ρίο αντιμετωπίζει ισχυρή αντίσταση στο προτεινόμενο ορυχείο χαλκού Resolution.

ΠΙΟ ΠΡΑΣΙΝΟ ΚΑΙ ΦΘΗΝΟ

Ενώ η έκπλυση γίνεται συνήθως σε λάκκους με επένδυση, οι περιβαλλοντολόγοι ανησυχούν εδώ και καιρό ότι τα οξέα και άλλα υλικά μπορούν να βρουν τον δρόμο τους στα αποθέματα πόσιμου νερού. Η βιομηχανία εξόρυξης έχει δηλώσει ότι πιστεύει ότι η έκπλυση είναι ασφαλής.

Η Freeport χρησιμοποιεί πολλές νέες τεχνολογίες έκπλυσης που ανέπτυξε εσωτερικά και με συνεργάτες στο ορυχείο Morenci στην Αριζόνα – το μεγαλύτερο ορυχείο χαλκού της Βόρειας Αμερικής – όπου εκτιμά ότι 19 δισεκατομμύρια λίβρες χαλκού δεν μπορούν να ανακτηθούν με παραδοσιακές μεθόδους έκπλυσης.

Ο ανθρακωρύχος εκτιμά ότι οι νέες τεχνολογίες έκπλυσης θα μπορούσαν να αυξήσουν την ετήσια παραγωγή χαλκού κατά τουλάχιστον 100 εκατομμύρια λίρες μέσα σε λίγα χρόνια, που ισοδυναμεί με περίπου το 2,6% της παραγωγής του πέρυσι.

Η Freeport και η BHP Group Ltd (BHP.AX) επένδυσαν πέρυσι στην Jetti Resources LLC, μια ιδιωτική εταιρεία έκπλυσης που υπολογίζει επίσης την BlackRock Inc (BLK.N) ως επενδυτή.

Η τεχνολογία της Jetti βοήθησε την Capstone Mining Corp (CS.TO) να διπλασιάσει την παραγωγή χαλκού της σε ορυχείο της Αριζόνα πέρυσι, ανέφεραν οι εταιρείες.

Η Jetti είπε ότι εργάζεται σε ένα έργο έκπλυσης με έναν άλλο ανθρακωρύχο που αρνήθηκε να προσδιορίσει ότι θα ανοίξει το επόμενο έτος με 50.000 τόνους ετήσιας παραγωγής. Η εταιρεία χρεώνει στους πελάτες της δικαιώματα ανά λίβρα που συνδέεται με την τιμή του χαλκού.

«Η βιομηχανία εξόρυξης έχει συνηθίσει σε έργα υψηλού κεφαλαίου που είναι δύσκολο να επιτραπούν και έχουν περιβαλλοντικά μειονεκτήματα», δήλωσε ο ιδρυτής και διευθύνων σύμβουλος της Jetti, Mike Outwin. «Η πρότασή μας στον κλάδο είναι φθηνότερη».

“ΚΑΤΑΡΓΗΣΗ ΟΥΣΙΑΣΤΙΚΟΥ”

Η Rio Tinto, η οποία λέει ότι μελετά τεχνολογίες έκπλυσης εδώ και 30 χρόνια, λέει ότι έχει αναπτύξει ένα βακτήριο που παράγει φυσικά θερμότητα όταν εφαρμόζεται σε ορισμένους τύπους πετρωμάτων, βοηθώντας στην απομάκρυνση του χαλκού.

Η εταιρεία έχει υπογράψει συμφωνίες με τη Lion Copper and Gold Corp (LEO.V) και την Arizona Sonoran Copper Co (ASCU.TO) για να δοκιμάσει την τεχνολογία, την οποία έχει χαρακτηρίσει “Nuton” σε ένα παιχνίδι για το όνομα του 17ου αιώνα. Βρετανός επιστήμονας που ανέπτυξε πρώτος τη θεωρία της βαρύτητας.

«Οι φιλοδοξίες μας εδώ είναι αρκετά ουσιαστικές», είπε ο Adam Burley του Ρίο, ο οποίος διευθύνει το πρόγραμμα Nuton. «Για να κατακτήσουμε το πλήρες μέγεθος του βραβείου, τόσο οικονομικά όσο και κοινωνικά, πρέπει να αναπτυχθούμε εντός και εκτός του χαρτοφυλακίου του Ρίο».

Πέρα από τον χαλκό, οι εταιρείες τεχνολογίας προσπαθούν να αυξήσουν τη χρήση της έκπλυσης για άλλα ορυκτά, συμπεριλαμβανομένων των σπάνιων γαιών, μιας ομάδας 17 μετάλλων που βρίσκονται σε μια σειρά ηλεκτρονικών.

Η startup Phoenix Tailings Inc με έδρα τη Μασαχουσέτη λέει ότι έχει αναπτύξει τεχνολογία για την έκπλυση πολλών τύπων μετάλλων σπάνιων γαιών, συμπεριλαμβανομένου του νεοδυμίου που χρησιμοποιείται σε μαγνήτες, από απόβλητα πετρώματα χωρίς τη χρήση σκληρών χημικών. Η διαδικασία του βρίσκεται ακόμα σε εργαστηριακές δοκιμές, αλλά ελπίζει να ξεκινήσει τις εμπορικές του δραστηριότητες μέχρι τα μέσα της δεκαετίας.

Εγγραφείτε τώρα για ΔΩΡΕΑΝ απεριόριστη πρόσβαση στο Reuters.com

Αναφορά από τον Ernest Scheyder Επιμέλεια από τη Marguerita Choy

Τα πρότυπά μας: Οι αρχές εμπιστοσύνης της Thomson Reuters.

.

About the author

admin

Leave a Comment