Rock

Η NASA Mars Perseverance Rover τρυπά δείγμα βράχου, αλλά χρειάζεται άλλη ματιά

Ο βράχος εμφανίστηκε ακριβώς εκεί που θα έπρεπε – καταγράφηκε στο τρυπάνι του τελευταίου ρόβερ του Άρη της NASA, Perseverance.

Μετά από μια περίπλοκη αποτυχία τον περασμένο μήνα, το τελευταίο ρόβερ του Άρη της NASA, Perseverance, μπόρεσε να συλλέξει με επιτυχία ένα δείγμα βράχου την Τετάρτη. Το rover τράβηξε φωτογραφίες του βράχου στο σωλήνα και έστειλε τις εικόνες στη Γη, ώστε οι διαχειριστές της αποστολής να είναι σίγουροι ότι δεν είχαν ξαναβρεθεί άδειο. Ο βράχος ήταν εκεί.

Ο Adam Steltzner, ο αρχιμηχανικός του rover, ενθουσιάστηκε στο Twitter το πρωί της Πέμπτης, περιγράφοντάς το ως «ένα όμορφα τέλειο δείγμα πυρήνα».

Κρατώντας το σωλήνα κατακόρυφα, η επιμονή τίναξε τον σωλήνα, κρατήθηκε κάθετα με το άνοιγμα στην κορυφή, Πέντε κουνήματα διάρκειας ενός δευτερολέπτου το καθένα βοηθούσαν τον πυρήνα του βράχου να καθίσει πιο κάτω στον σωλήνα συλλογής.

Στις επόμενες φωτογραφίες, ο πυρήνας δεν φαινόταν πλέον. Είχε εξαφανιστεί; Μας τα έβαζε ο Άρης;

Αργά την ημέρα της Πέμπτης, η NASA είπε σε ένα δελτίο τύπου ότι η ομάδα της αποστολής παρέμενε σίγουρη ότι ο βράχος βρισκόταν ακόμα στον σωλήνα συλλογής, κρυμμένος σε σκιές. Θα ήταν περίεργο αν το κούνημα μπορούσε να είχε προκαλέσει το βράχο να πηδήξει πάνω και έξω από το σωλήνα. Αλλά η NASA είπε ότι το rover θα τραβούσε περισσότερες φωτογραφίες όταν ο φωτισμός ήταν καλύτερος πριν σφραγίσει τον σωλήνα και τον βάλει στην κοιλιά του.

«Κάναμε αυτό που ήρθαμε να κάνουμε», δήλωσε στο δελτίο τύπου η Jennifer Trosper, η υπεύθυνη του έργου για την αποστολή. «Θα αντιμετωπίσουμε αυτόν τον μικρό λόξυγκα με τις συνθήκες φωτισμού στις εικόνες και θα παραμείνουμε ενθαρρυμένοι ότι υπάρχει ένα δείγμα σε αυτόν τον σωλήνα».

Ένα από τα βασικά καθήκοντα για το Perseverance είναι να συλλέγει πέτρες και χώμα που τελικά θα μεταφερθούν πίσω στη Γη από μια άλλη αποστολή, ώστε οι επιστήμονες να τα μελετήσουν εξαντλητικά χρησιμοποιώντας όργανα τελευταίας τεχνολογίας στα εργαστήριά τους, όπως έχουν με το φεγγάρι. βράχους από τις αποστολές Apollo και Σοβιετικές αποστολές της δεκαετίας του 1960 και του ’70.

Αυτό που δεν ήθελαν οι επιστήμονες και οι μηχανικοί ήταν η επανάληψη της 6ης Αυγούστου, την πρώτη φορά που η Perseverance τρύπησε, συνέλεξε και σφράγισε ένα δείγμα βράχου. Όλα φαινόταν να πηγαίνουν άψογα – εκτός από το ότι ο σωλήνας ήταν άδειος.

«Ήταν σίγουρα λίγη απόγνωση», είπε ο Kenneth A. Farley, καθηγητής γεωχημείας στο Ινστιτούτο Τεχνολογίας της Καλιφόρνια και επιστήμονας του έργου της αποστολής, σε μια συνέντευξη πριν από την τελευταία απόπειρα γεώτρησης. «Όλοι ήταν τόσο έτοιμοι να κηρύξουν τη νίκη. Και τότε κάποιος είπε, “Ναι, εδώ είναι μια φωτογραφία, δεν υπάρχει τίποτα στο σωλήνα.” Ήταν πολύ ξεφουσκωτό.”

Το rover χρησιμοποίησε τις κάμερές του για να κοιτάξει γύρω του και να δει αν ο πυρήνας του βράχου είχε πέσει με κάποιο τρόπο στο έδαφος. Αλλά δεν υπήρχε κανένα σημάδι από αυτό. Το δείγμα βράχου είχε, φαινόταν, εξαφανισμένο.

Η μεγαλύτερη ανησυχία ήταν ότι ο περίπλοκος μηχανισμός διάτρησης της Perseverance είχε υποστεί μια ακρωτηριαστική δυσλειτουργία και ότι δεν θα μπορούσε να συλλέξει καθόλου δείγματα. Αλλά αφού εξέτασαν τα δεδομένα, οι μηχανικοί και οι επιστήμονες κατέληξαν στο συμπέρασμα ότι έφταιγε ο βράχος και όχι το ρόβερ.

«Ο βράχος απλά δεν ήταν το είδος του βράχου μας», έγραψε η κα Trosper σε μια ανάρτηση ιστολογίου της NASA στις 19 Αυγούστου. Τα συστήματα του rover είχαν αποδώσει όπως αναμενόταν — «πολύ καλά, στην πραγματικότητα», έγραψε η κα Trosper — αλλά ο βράχος ήταν πολύ εύθραυστος.

«Η πράξη του πυρήνα σε αυτό είχε ως αποτέλεσμα να σπάσει ο βράχος σε σκόνη και μικρά θραύσματα υλικού, τα οποία δεν συγκρατήθηκαν στον σωλήνα λόγω του μεγέθους τους», είπε η κα Τρόσπερ.

Ο Δρ Farley παραδέχεται ότι υπήρχαν προειδοποιητικά σημάδια ότι ο βράχος του Αυγούστου μπορεί να μην ήταν ο καλύτερος για να δοκιμάσει κανείς πρώτα. Το καφέ του χρώμα έδειχνε σκουριά, περιείχε άλατα και ήταν γεμάτο τρύπες. Αυτό σήμαινε ότι είχε καθίσει σε μια λίμνη ή υπόγεια νερά για πολύ μεγάλο χρονικό διάστημα. Αυτό ήταν δυνητικά ένα φανταστικό επιστημονικό εύρημα. Οι ορυκτολογικές αλλαγές που προκαλούνται από το νερό θα μπορούσαν να φωτίσουν δισεκατομμύρια χρόνια πριν, όταν ο Άρης ήταν υγρός και κατοικήσιμος.

Αλλά ένας σκουριασμένος, αλμυρός βράχος γεμάτος τρύπες θα μπορούσε επίσης να είναι πολύ εύθρυπτος. «Πήραμε ένα μάθημα», είπε ο Δρ Φάρλεϊ.

Η επιχείρηση της 6ης Αυγούστου δεν ήταν πλήρης απώλεια. Ο σωλήνας περιέχει σφραγισμένο, μη μολυσμένο αέρα του Άρη, κάτι που οι επιστήμονες είχαν σχεδιάσει να συλλέξουν κάποια άλλη στιγμή.

Για τη δεύτερη απόπειρα γεώτρησης την Τετάρτη, το rover οδήγησε περίπου 400 γιάρδες σε μια κορυφογραμμή λίγο ψηλότερα από το γύρω τοπίο, «και επιλέξαμε τον πιο σκληρό βράχο που θα μπορούσατε να βρείτε εκεί», είπε ο Δρ Φάρλεϊ. Αυτός ο ογκόλιθος, με το παρατσούκλι Rochette, επέζησε στο πέρασμα των αιώνων και δεν διαβρώθηκε από τους ανέμους, ισχυρή απόδειξη ότι δεν είναι εύθρυπτος.

Ο ογκόλιθος μοιάζει με ένα κομμάτι σκληρυμένης λάβας, η οποία μπορεί να χρονολογηθεί με ακρίβεια. Έτσι, οι επιστήμονες θα είναι σε θέση να προσδιορίσουν πόσο χρονών είναι αυτός ο ογκόλιθος και βοηθά στον εντοπισμό των ηλικιών των χαμηλότερων, παλαιότερων στρωμάτων.

«Αυτός ήταν ένας στόχος υψηλής αξίας», είπε ο Δρ Φάρλεϊ.

Θα περάσει περισσότερο από μια δεκαετία προτού ο Δρ Farley και άλλοι επιστήμονες μπορέσουν να το πάρουν στα χέρια τους. Η επιμονή κάποια στιγμή πιθανότατα θα ρίξει τους ερμητικά σφραγισμένους σωλήνες στην επιφάνεια του Άρη, για να περιμένει την παραλαβή από ένα μελλοντικό ρόβερ, ακόμα στο σχέδιο.

Αυτό το rover θα μεταφέρει τα δείγματα βράχου σε έναν μικρό πύραυλο που θα εκτοξεύσει τα δείγματα σε ένα ταξίδι πίσω στη Γη, αλλά δεν θα φτάσουν μέχρι τη δεκαετία του 2030.

Η Perseverance θα συνεχίσει να εξερευνά έναν κρατήρα πλάτους 28 μιλίων που ονομάζεται Jezero, ειδικά ένα αρχαίο, αποξηραμένο δέλτα ποταμού κατά μήκος του δυτικού χείλους. Το rover συνοδεύεται από ένα μικρό ρομποτικό ελικόπτερο με το όνομα Ingenuity που προστέθηκε στην αποστολή για να δοκιμάσει την ικανότητα να πετάει στον αέρα του Άρη.

Ενώ η NASA είχε σχεδιάσει να αφήσει πίσω το Ingenuity μετά από μια σειρά δοκιμαστικών πτήσεων, αποδείχθηκε τόσο επιτυχημένο που το ελικόπτερο συνεχίζει να ακολουθεί μαζί με το Perseverance, ενεργώντας ως ανιχνευτής του εδάφους μπροστά. Και βελτιώνει επίσης την επιστημονική αποστολή του rover.

Οι επιστήμονες είχαν σκοπό να επισκεφθούν μια τοποθεσία που φαινόταν εντυπωσιακή σε εικόνες που ελήφθησαν από τροχιά. «Στη συνέχεια κοιτάξαμε τις εικόνες του ελικοπτέρου», είπε ο Δρ Φάρλεϊ, και εντυπωσιαστήκαμε λιγότερο.

«Θα εξοικονομήσουμε χρόνο αν δεν οδηγήσουμε εκεί», είπε.

About the author

admin

Leave a Comment